1. La zoologie mythologique

Bénédicte Percheron

Gustave Flaubert, Œuvres complètes, T. IV, La Tentation de Saint Antoine (1874), Paris, L. Conard, 1910, p. 146.

« À la droite du palais, le vieillard NEPTUNE chevauche un dauphin battant de ses nageoires un grand azur qui est le ciel ou la mer, car la perspective de l’Océan continue l’éther bleu ; les deux éléments se confondent. »

Les monstres de La Tentation de Saint Antoine proviennent en partie des animaux emblématiques des Dieux. Flaubert se souvient probablement des cours de F.-A. Pouchet et de ses publications : Zoologie classique ou histoire naturelle du règne animal de 1841, Histoire des sciences naturelles au Moyen Âge ou Albert le Grand et son époque de 1853, ou encore L’Univers de 1865. Le premier livre regroupe de façon augmentée tous les cours dispensés dans les années 1830 au Collège royal de Rouen ; le dernier figurait en bonne place dans la bibliothèque de Flaubert. À la fin de sa vie, le naturaliste souhaitait éditer un grand ouvrage consacré à l’Histoire pittoresque et archéologique des oiseaux. Dans ce projet resté inédit, il explique l’importance de la mythologie zoologique : « Archéologie et mythes. De tous [sic] temps, les peuples ont associé les animaux à leurs théogonies ; les oiseaux y jouent souvent un grand rôle, et plusieurs d’entre eux y ont une importance mythique ou emblématique dont le sens est souvent aussi curieux que difficile à débrouiller ». (AMHNR, FAP 25, Pouchet, Histoire pittoresque). Enfin, F.-A. Pouchet utilisait pour ses cours et ouvrages, les travaux de Friedrich Creuzer, également très appréciés de Flaubert. (G. Séginger, 1997 et A. Bouvier, Ph. Dufour et D. Stöferle, 2010).

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Transcription de la légende : “Neptune vêtu d’un ample péplus [sic] et marchant d’un pas rapide sur  la  surface  calme  de  la mer. Il tient dans sa main droite son  trident  et dans  la  gauche  un dauphin. Figure en style hiératique, sculpté sur le pied   d’un candélabre du vatican”. Calque   de  F.-A.  Pouchet  d’une  illustration extraite de Fr. Creuzer, Religions de l’Antiquité, Paris, Kossbühl, pl. CXXX, 1825 – 1851,  p. 504.  Archives  du   Muséum  d’histoire   naturelle  de  Rouen,  FAP711, Discours et notes diverses, Dauphin.